Cultuur

Carter Raff en de terugkeer van absint

Wat wilde je worden toen je zes jaar oud was? Een brandweerman? Een astronaut? Een NBA-superster? Dit zijn allemaal vrij veel voorkomende droombanen bij kleine kinderen. Waarschijnlijk zou slechts één kind op een miljoen zeggen dat hij distilleerder wilde worden toen hij nog 15 jaar verwijderd was van de drinkleeftijd. Sta ons toe dat ene kind voor te stellen, Carter Raff.

“Al op jonge leeftijd was ik gefascineerd door de complexiteit van de geest”, zegt Raff. “Met één fles gin kun je duizend drankjes maken en ze zullen allemaal anders smaken. Dus begon ik de feestjes van mijn moeder te verzorgen. Ik schonk niet alleen rum en cola in een glas, ik maakte perzikbruisen en pina colada’s en dat soort dingen die ik probeerde te perfectioneren.’

Raff is nu de eigenaar van Raff-distilleerderij in San Francisco. Hoewel hij echt meer is dan dat, zou je kunnen zeggen dat Raff de distilleerderij van de grond af aan heeft opgebouwd. Nee, echt, op een paar uitzonderingen na is vrijwel elk stuk machine in de distilleerderij gemaakt door Raff's eigen twee handen. Vanuit zijn distilleerderij op Treasure Island maakt Raff enkele van de meest interessante gedistilleerde dranken in kleine batches in de Verenigde Staten. De meest intrigerende van deze geesten is de keizer Norton Absinthe Dieu.

Meer dan 100 jaar lang werd de goede naam van absint door het slijk gehaald toen geruchten over het potentieel van de geest om hallucinaties te veroorzaken, leidden tot een verbod in de meeste westerse landen. Nadat een groot deel van de druivenoogst was gedecimeerd door ziekte tijdens de Grote Franse Wijnziekte van het midden van de 19e eeuw, werd absint enorm populair in Frankrijk en de rest van Europa. Om hun marktaandeel terug te winnen lanceerde de wijnindustrie een advertentiecampagne om drinkers ervan te overtuigen dat absint ervoor zorgde dat mensen gek werden. De campagne was verbazingwekkend succesvol omdat het ertoe leidde dat de groene likeur in heel Europa werd verboden. Hoewel het verbod destijds misschien de absint-industrie vernietigde, deed het ook iets anders: het creëerde een mythe.

De meeste dingen die meer dan honderd jaar uit een cultuur verdwijnen, zijn volledig vergeten, maar als ze een lugubere geschiedenis en mythologie hebben, zullen ze nooit helemaal verdwijnen. Dit is wat er gebeurde met absint. In de loop der jaren werd het meer geromantiseerd, en Raff raakte in vervoering door de drank. Het deed er niet toe dat alle beweringen van hallucinaties een stelletje malarkey waren, Raff wilde alles leren wat hij kon over absint. Het probleem was dat het jarenlang onmogelijk was om een ​​fles te krijgen in de Verenigde Staten.

fles

“Voor het verbod ging ik naar Europa en vond (absint) illegaal en bracht het terug, ik was er zo door gefascineerd”, zegt Raff. “Er was niet veel, zelfs niet illegaal, dat traditionele Franse of Zwitserse absint was. Er was veel ondergronds Zwitsers spul, maar je moest letterlijk in die steden wonen en de mensen die het maakten persoonlijk kennen om wat te krijgen.”

Toen hij eenmaal in staat was de juiste flessen te vinden om te drinken, begon Raff de ins-en-outs van absint te leren. Raff was volledig gecharmeerd van de traditionele Franse en Zwitserse stijl van absint, tot zijn grote ontsteltenis houden veel van de absint op de markt zich niet aan die richtlijnen. Toen Raff het recept voor zijn eigen absint bedacht, zorgde hij ervoor dat hij zich aan de regels hield.

“De meeste mensen weten niet hoe absint smaakt, waarom zou je ze een vervalste versie ervan geven?” legt Raf uit. “Ik wilde dat mensen konden proeven hoe echte absint is. De meeste mensen hebben gedachten in hun hoofd dat absint een bepaald thujon*-gehalte moet hebben en dat is allemaal onzin. Het is gewoon marketing.”

De misvattingen en mythen rond absint zijn een tweesnijdend zwaard dat zowel in het voordeel als in het nadeel van Raff werkt. Omdat sommige mensen nog steeds geloven dat absint hen zal doen hallucineren, kleine groene sprites die rond hun hoofd dansen, zijn ze geneigd teleurgesteld te zijn als ze ontdekken dat absint geen psychotrope stof is. Raff hoopt dat het gebrek aan hallucinogenen mensen er niet van weerhoudt om de geest te proberen.

“Ik wil niet dat mensen worden afgeraden om absint te proberen, omdat je er niet van gaat hallucineren”, zegt Raff. “Traditionele absint is 136 proof, als je neergeschoten wordt tegen iemand die wodka drinkt, heb je geluk als je iets kunt zien. Je hebt geen hallucinogenen nodig.”

De keerzijde van die medaille is dat drinkers die alle verhalen over absint hebben gehoord, het graag willen proberen nu het overal verkrijgbaar is. Een deel van de uitdaging waar Raff voor staat, is proberen mensen te overtuigen om een ​​beetje creatief met de geest om te gaan. Hoewel de meeste mensen hebben gehoord over de traditionele methode om absint te drinken – dit houdt in dat je absint in het glas giet en vervolgens een speciale lepel boven het glas houdt met een suikerklontje erop voordat je ijskoud water over de lepel giet voordat je alles met elkaar mengt – het is verre van de enige manier om ervan te genieten. Avontuurlijke mixologen hebben ontdekt dat de zoethoutsmaak van absint goed past bij andere likeuren, waaronder bourbon, gin en tequila.

Een plaats waar de mythe van absint Raff veel heeft geholpen, was toen hij een naam voor zijn geest moest kiezen. Als vijfde generatie brengt San Franciscan Raff graag hulde aan de geschiedenis van zijn geboorteplaats bij het noemen van zijn drank. Gezien de reputatie die absint heeft, was de beslissing om het te noemen naar keizer Joshua Norton een no-brainer. Na een mislukking in het bedrijfsleven in de jaren 1880 verdween Norton voor een paar jaar uit San Francisco. Toen hij terugkwam, werd Norton meteen een beroemdheid dankzij zijn eigenaardigheden.

“(Norton) droeg een half Zuidelijk/half Unie burgeroorlogsuniform met een hoge hoed en een veer”, legt Raff uit. ‘Hij noemde zichzelf keizer Norton de eerste van de Verenigde Staten en beschermer van Mexico. Hij zou rondgaan om proclamaties te maken en de stad San Francisco gaf 30 dollar per jaar om zijn garderobe bij te houden.

“Hij was zo excentriek dat hij vaak wordt beschouwd als de eerste toeristische attractie van San Francisco”, vervolgt Raff. Mensen kwamen hier alleen om hem te zien. Honderdvijftig jaar voordat Yelp mensen plaquettes voor hun ramen zouden plaatsen met de tekst ‘Keizer Norton eet hier.’”

Jaren nadat hij voor het eerst gecharmeerd was van het idee van absint, helpt Raff de naam van keizer Norton opnieuw luid te laten klinken in San Francisco. Alleen deze keer zullen borden zeggen: “Keizer Norton Absinthe Dieu heeft hier verkocht.”

*Thujon is een chemische verbinding in absint die afkomstig is van alsem. Studies uit het begin van de 20e eeuw brachten de hoeveelheid thujon in een absint in verband met de kracht van de geest, dus sommige absint beweren een hoog thujongehalte te hebben. De meeste van deze onderzoeken zijn sindsdien in diskrediet gebracht en Raff en anderen zijn van mening dat het thujon-niveau onbelangrijk is als het gaat om het maken van absint..